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¿Qué son los carbohidratos y para qué sirven?

Conocidos también como carbohidrados, azúcares y glúcidos, los hidratos de carbono son la fuente de energía principal del organismo humano aportando en torno a 4 calorías por gramo y podemos definirlos como compuestos orgánicos formados por carbono, oxígeno e hidrógeno. Como la proporción entre el oxígeno y el hidrógeno es igual que la del agua Cn(H2O)n se denominan carbohidratos o hidratos de carbono (agua al que se le han añadido átomos de carbono aunque, en realidad, son moléculas más complejas que eso). Forma parte, junto con las proteínas y las grasas, de los tres macronutrientes.

La glucosa son las pilas para el cerebro y el sistema nervioso
La glucosa son las pilas del cerebro y el sistema nervioso

Créditos Imagen: stemcellremedy.com

Además de ser la fuente energía mayoritaria para el organismo, también es la más limpia, al ser la que menos residuos deja tras su utilización (como el amoniaco tras la combustión de proteínas). De hecho el cerecho y el sistema nervioso utilizan glucosa (un carbohidrato monosacárido) como combustible.

Los carbohidratos se encuentran fundamentalmente en los vegetales, aunque en los animales se encuentran pequeñas cantidades en el hígado y en los músculos en forma de glucógeno.

Podemos clasificarlos en tres grupos en función de su formulación química:

  • Monosacáridos. Son las formas más simples constituidos por una sóla molécula, aborbiéndose tal cual por el intestino, no sufriendo ninguna modificación por la digestión. Por ello, son la fuente de energía más rápida (alto índice glucémico) y se suelen ser de color blanco, en forma de cristales, dulces y solubles en agua. A este grupo pertenecen, en otras, la glucosa, la fructosa y la galactosa.

    1. La glucosa es el producto final de la digestión de los hidratos de carbono más complejos . Para su metabolismo es indispensable la participación de la insulina. Se almacena en los músculos y el hígado en forma de glucógeno (largas cadenas de glucosa unidas) y podemos encontrarla en la miel, zumo de uva.

    2. La fructosa se encuentra en la mayoría de las frutas y no precisa de insulina para metabolizarse.

    3. La galactosa proviene de las legumbres y en el azúcar de la leche (lactosa).

  • Disacáridos. Son carbohidratos resultado de la unión de dos moléculas monosacáridas. Al igual que los monosacáridos se encuentran en forma de cristal, son dulces y solubles en agua. Durante la digestión se rompe el enlace glucosídico obteniendo dos moléculas monosacáridos.
    Los principales glúcidos disacáridos son:

    1. La sacarosa es el azúcar de mesa o de cocina. Formado por la unión de una molécula de glucosa y otra de fructosa
      La sacarosa es el azúcar de mesa o de cocina. Formado por la unión de una molécula de glucosa y otra de fructosa

      Créditos Imagen: gizmodo.com

      Sacarosa. Compuesta por una molécula de glucosa y una de fructosa. Se encuentra en la caña de azúcar y en la remolacha y es el azúcar utilizado en la cocina.

    2. Maltosa. Está compuesta por la unión de dos moléculas de glucosa, lo que le confiere tener el mayor índice glucémico de entre todos alimentos, al tomarse como refercencia la glucosa. Se utiliza para la elaboración de la cerveza.

    3. Lactosa. Es el azúcar de la leche, formada por una molécula de glucosa y otra de galactosa. Aunque tras el nacimiento es muy fácilmente metabolizable con el paso de los años ésta se va tornando más lenta, hasta llegar en algunos casos a desarrollarse una intolerancia a la misma, produciéndose dolencias intestinales como diarreas, calambres, naúseas, etc. Algunos productos lácteos como los yogures la lactosa se ha fermentado en forma de ácido láctico siendo más fácil su digestión.

  • Polisacáridos. Están formados por la unión de muchos monosacáridos, son largas cadenas de moléculas de carbohidratos que el organismo podrá dividir en otras de menor tamaño (polisacáridos digeribles) o no (no digeribles). Con la comida, la mayoría de los carbohidratos que ingerimos son polisacáridos.

    1. Digeribles: A este grupo pertenecen los almidones, también conocidos como féculas, y el glucógeno. Los almidones se encuentran en los vegetales (patatas, legumbres) y son cadenas muy largas de glucosa. Estas cadenas pueden ser ramificadas o rectas. Las rectas son de más rápida absorción siendo alimentos de índice glucémico alto, frente a las ramificadas cuyo IG es menor.

      El glucógeno son cadenas de glucosa de menor tamaño que las anteriores y se almacena en los músculos y el hígado, constituyendo una reserva de glucosa que permite mantener niveles en sangre adecuados en perídodos de ausencia de ingesta de glúcidos.

    2. No digeribles. Son los conocidos como fibras alimentarias y se tratan de largas cadenas de hidratos de carbono que el hombre es incapaz de digerir, aunque sí los animales herbívoros. Se clasifican atendiendo a su solubilidad en el agua: insolubles (celulosa) y solubles (gomas y mucílagos).

      Dentro de la dieta, encontramos la fibra en los productos vegetales. No aportan calorías y, debido a su capacidad para retener agua, provocan saciedad regulando el apetito. Mejoran el funcionamiento del intestino grueso y favorecen sus movimientos corrigiendo el estreñimiento y protegiendo contra ciertos tipos de cánceres digestivos.

Dentro de los polisacáridos existe un tercer grupo, los polisacáridos parcialmente digeribles que son fermentados en nuestra flora intestinal aportando menos de las 4 Kcal. normales del resto de glúcidos.

Esquema de una cadena de glucógeno en la que cada punto corresponde a una molécula de glucosa
Esquema de una cadena de glucógeno en la que cada punto corresponde a una molécula de glucosa
Créditos Imagen: thenutritiondr.com


Términos clave: carbohidratos, monosacaridos, glucosa, disacararidos, indice glucemico, fibra, glucogeno, polisacaridos
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